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Que son las calorías??? [Nutrición]

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Todos los días millones de personas alrededor del mundo consumen millones y millones de calorías. Muchas dedican gran parte de su día controlando la cantidad de calorías que consumen para mantener la línea o simplemente están obsesionadas contando las calorías que consumen.

Todo el mundo habla sobre las calorías; las calorías malas, calorías buenas, calorías vacías, calorías que bajan de peso (¿?), etc. Pero te has preguntado: ¿Que es una caloría?

De la misma manera en que medimos la distancia en Kilómetros, centímetros y milímetros; la energía también tiene sus propias unidades de medida. La energía siempre es energía sin importar su fuente ya sea que provenga de los alimentos o de las fuentes de energía que utilizamos a diario como la gasolina o el gas. La energía sin importar su fuente se mide en Julios (Joule en ingles), en la practica 1 julio es la cantidad de energía necesaria para levantar una manzana pequeña a una altura de 1 metro, o si prefieres algo mas científico, la cantidad de energía liberada como calor por una persona en 1/60 de segundo. El julio es utilizado en aplicaciones no relacionadas con alimentos aunque si se puede utilizar para medir la energía de los alimentos y de hecho se incluye en la tabla de información nutricional, pero generalmente se usa la caloría para medir la cantidad de energía de un alimento por razones prácticas.

Una caloría equivale a 4.2 Julios

Las calorías resultan más útiles para medir la energía de los alimentos ya que nos proporcionan cantidades más manejables como lo podemos ver en la energía  en una manzana:

Julios: 210           Calorías: 50

El ejemplo de la manzana es muy ilustrativo ya que podemos ver la diferencia entre las dos medidas. La diferencia se vuelve más dramática cuando escalamos el ejemplo al analizar la cantidad de energía que consume una persona promedio en un día:

Julios: 8400         Calorías: 2000

 

Nos es más fácil manejar valores como 50, 100 o 500 calorías que 2000, 5000 o +15000 julios por comida. Te puedes imaginar que los alimentos se midieran en julios, cuantas personas se horrorizarían al saber que han consumido 3360 julios (800 calorías) en una hamburguesa.

Por esta razón se utiliza la caloría para medir la cantidad de energía en los alimentos. Ahora seguramente te estés preguntando, como saben los que fabrican los alimentos cuanta energía hay en cada alimento?

Para entender como lo hacen debemos conocer como se define una caloría. Una caloría se define como la cantidad de calor necesaria para elevar la temperatura de 1 kilogramo de agua de 14.5 °C a 15.5°C.

Para conocer cuantas calorías contiene un alimento se utiliza un calorímetro como el de la siguiente figura:

El calorímetro consiste en una cámara de combustión rodeada de agua. En esta máquina se introduce una cantidad del alimento dentro de la cámara y luego se somete a una corriente eléctrica para “quemar” el alimento para liberar su calor. Luego se analiza el cambio de la temperatura del agua, entre otros datos, para conocer la cantidad de calorías que contiene el alimento.

El proceso real y su análisis es más complejo, pero con esta explicación es bastante fácil para comprender como lo hacen.

Ahora que conoces que es una caloría queremos poner en perspectiva una comparación entre las diferentes fuentes de energía que utilizas diariamente:

  • Carbohidratos: 4 Calorías por gramo
  • Grasa: 9 Calorías por gramo
  • Proteína: 4 Calorías por gramo
  • Etanol (bebidas alcohólicas): 7 Calorías por gramo
  • Gasolina: 10571.43 Calorías por gramo
  • Diesel: 10809.52 Calorías por gramo
  • Gas Natural: 13095.24 Calorías por gramo

Recuerda que una caloría es una caloría y no importa su origen, una caloría de grasa proporciona la misma cantidad de energía que una caloría de carbohidratos. De la misma manera que un kilogramo de hierro pesa lo mismo que un kilogramo  de plumas. Tanto las calorías como las libras son unidades de medida.

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